University of the People: un modelo para una educación global, exento de matrícula y abierto

Visión internacional

University of the People: un modelo para una educación global, exento de matrícula y abierto

The University of the People: A Model for Global, Tuition-Free, Open Education


John Sexton

Presidente Emérito de la Universidad de Nueva York (NYU)
y Director del Consejo Presidencial de University of the People (UoPeople)
john.sexton@nyu.edu


Shai Reshef

Presidente UoPeople
shai.reshef@uopeople.edu

Resumen

A continuación se describe el proyecto educativo University of the People, su visión y propósito, y el derecho humano que busca satisfacer este modelo de educación internacional, exento de matrícula y abierto. Además, se muestra la forma en que este modelo de educación superior es apoyado por universidades de renombre internacional, tales como la Universidad de Nueva York (NYU), la Universidad de California (UC) y Berkeley, todo ello con el afán de atraer estudiantes talentosos, provenientes de comunidades marginadas. A través de University of the People los estudiantes que antes no tenían oportunidades de acceder a una educación superior ahora pueden realizar sus aspiraciones académicas e ingresar a una de las mejores universidades del mundo.

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Introducción

En la era de Internet muchas de las barreras que nos han limitado y separado están desapareciendo. Las distancias son cada vez menores, el tiempo se reduce, mientras que la comunicación global se expande de manera exponencial. Ya no somos personas de diferentes países y grupos étnicos que luchan entre sí. Más bien, estamos evolucionando hacia una comunidad global sin precedentes, que tiene la oportunidad de reunir esfuerzos para mejorar el futuro del mundo. Para hacer realidad nuestra visión de un futuro promisorio, debemos esforzarnos y crear una población global educada.

Como un derecho básico, la educación superior puede cambiar la vida de los individuos así como, eventualmente, transformar la población mundial. Sin embargo, la UNESCO estima que para el año 2025 habrá 98 millones de estudiantes calificados en el mundo que no podrán adquirir educación superior debido a la escasez de plazas universitarias. En este artículo se describe una universidad global, completamente en línea, que ha sido fundada para atender las necesidades de esos futuros estudiantes. En el pasado habría sido imposible desarrollar una universidad que se extendiera por el mundo y que albergara una mezcla heterogénea de estudiantes, a un costo bastante bajo para que cualquier estudiante calificado pueda ingresar. Afortunadamente, ahora esto es factible.

Educación: un derecho humano insatisfecho

Más que nada, la educación es el camino a la paz mundial. Las personas educadas tienen mayor esperanza de un futuro exitoso y productivo. Los estudios muestran que los países con un mayor índice de educación tienden a ser más estables. La educación permite a las personas salir de la pobreza y el hambre crónica; la educación les brinda mejores oportunidades de vida en el mundo. Si se cumple con el derecho básico a la educación, en consecuencia, mejorará la capacidad de ingreso de las personas. En los países miembros de Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico (OCDE) no se emplea a 42% de las personas que carecen de un certificado de preparatoria. La educación ofrece una vida plena, lleva a la superación individual, brinda tranquilidad y ayuda a erradicar los prejuicios. En general, las personas educadas son más abiertas a los puntos de vista y sistemas de creencias de los demás, por tanto, están dispuestas a aceptar las diferencias culturales. El desafío, entonces, es hacer que la educación sea accesible a nivel global. El acceso al conocimiento y la información debe convertirse en un derecho humano esencial, equiparable al acceso a la asistencia médica.

Alrededor del mundo existen millones que desean acceder a la educación superior y las acreditaciones subsiguientes, sin embargo, no tienen la oportunidad de estudiar por diversas razones. Hoy día, para muchos, una educación post-secundaria es simplemente demasiado cara, mientras que en otras regiones las instalaciones son insuficientes para dar cabida a todos los estudiantes con el deseo y potencial necesarios para ingresar. Algunos estudiantes no pueden dejar a sus familias para trasladarse a una universidad; incluso, en algunas culturas no se permite que ciertas castas sociales, grupos étnicos o religiosos, o a mujeres, asistan a las universidades. Estas diferencias son geográficas o económicamente localizadas. Por ejemplo, según el Instituto de Estadística de la UNESCO, 70% de la población estudiantil en potencia en los Estados Unidos de Norte América (EE.UU.) asiste a una institución de educación superior, en comparación, sólo 6% asiste en el África subsahariana. También existen razones políticas que impiden a muchos estudiantes calificados ingresar o volver a acceder a la educación superior, como es el caso particular de la crisis de refugiados alrededor del mundo. En consecuencia, se niega el acceso a instituciones de educación superior a millones de refugiados.

Visión de una universidad internacional accesible y asequible

University of the People es una universidad gratuita sin fines de lucro de acreditación en línea, dedicada a poner la educación superior a nivel mundial y al alcance de los estudiantes. University of the People está diseñada para ayudar a estudiantes calificados –con un certificado de secundaria– a que superen las limitaciones financieras, geográficas, sociales, políticas y personales que les impiden realizar estudios universitarios. Hoy, la universidad ofrece el grado de asociado con programas de dos años, licenciaturas de cuatro años en Administración de empresas, Informática y Ciencias de la salud, así como una maestría en línea en Administración de empresas (MBA).

La visión detrás de University of the People se desarrolló a partir de la convergencia de tres transformaciones recientes en los ámbitos de la tecnología, la cultura y la sociedad. La primera de estas transformaciones se refiere al desarrollo y la adopción generalizada de Internet y las redes sociales y su capacidad de crecimiento exponencial e influencia. La segunda radica en el rápido incremento en la cantidad y calidad de la información gratuita y software disponible en Internet. Mientras que la tercera se relaciona con las dinámicas sociales positivas de las redes sociales. Estas transformaciones son muy significativas, pero son particularmente relevantes en este artículo, pues el acceso abierto a la información y el conocimiento, así como la capacidad social de interactuar a través de los medios digitales en Internet, han permitido la creación de University of the People. Además, el modelo de esta universidad se fundó con la convicción que la situación financiera de las personas no debe impedir su acceso a una educación superior y que el acceso a la educación superior podría promover la paz mundial, tanto como el desarrollo económico mundial.

Historia

El presidente Shai Reshef puso en marcha University of the People tras veinte años como empresario en una institución educativa con fines de lucro y de haberse desempeñado como presidente de Kit eLearning, el equivalente en línea de la Universidad de Liverpool (la primera universidad en línea fuera de Estados Unidos de Norte América). El presidente Reshef fue testigo del alcance que podría tener el aprendizaje en línea, pero le preocupaba que obtener un grado en línea era una realidad ilusoria para la mayor parte de la personas alrededor del mundo, por la sencilla razón de que es costoso. Esta fue la chispa que llevó a la fundación de University of the People.

University of the People se fundó en enero de 2009. El proceso de admisiones comenzó en abril de 2009, en tanto que las clases iniciaron en septiembre de 2009. Asimismo, la universidad fue acreditada en febrero de 2014. Desde la fundación de la institución se han inscripto más de 3,500 estudiantes de 180 países de los seis continentes.

Tras su lanzamiento en 2009 y como promoción en los medios de comunicación, cientos de voluntarios ofrecieron su ayuda para este nuevo tipo de universidad. Algunos de ellos eran profesores universitarios de Estados Unidos, entre ellos profesores eméritos, bibliotecarios, profesionistas y estudiantes graduados. A su vez, otros académicos, especialistas de diferentes partes del mundo, han ofrecido su experiencia. Destaca el hecho que la mayoría de los países que carecen de la infraestructura o la capacidad para ofrecer oportunidades educativas, tanto económicamente accesibles como significativas, sí cuentan con los recursos de internet necesarios para ofrecer en sus portales, vínculos a los programas educativos de University of the People. Por tanto, la Internet, de alguna forma, funciona para igualar las condiciones de vida individuales, al brindar oportunidades educativas a personas de todo el mundo, aun cuando existen otros factores que las dividen.

Dado que uno de los principales objetivos de University of the People es mejorar la calidad de los estudiantes, su oferta educativa se centra en programas de grado que ofrecen mejores oportunidades de empleo. Por ejemplo, aquellos títulos de grado que satisfacen la demanda, tanto de los futuros estudiantes como de los empleadores (excluyendo los programas que precisan de un aprendizaje en el aula o cuyo contenido está determinado por su ubicación geográfica). Estos programas de grado son: administración de empresas, informática y ciencias de la salud.

Recientemente, los refugiados de todo el mundo han prestado atención a la institución debido a una iniciativa, en la que se ofrecen 500 becas a los refugiados (particularmente sirios) para estudiar en los programas en línea. Se trabaja para brindarles educación a pesar de las condiciones de vida que enfrentan, como el desplazamiento geográfico, la inestabilidad y la falta de documentación para ingresar a otras universidades.

Colaboradores académicos de University of the People

1. Universidad de Nueva York (NYU)

En 2010, la Universidad de Nueva York comenzó a colaborar con University of the People. Dicho nexo se formó en pos de un ideal común: ningún estudiante en el mundo debe carecer de una educación que le beneficie. Ya sea como modelo ético o preventivo, la sociedad debe tomar todas las medidas posibles para identificar a los estudiantes en potencia y proporcionarles la oportunidad de aprender y manifestar su talento. Así, la Universidad de Nueva York, colabora con University of the People con el fin de ofrecer educación a aquellos que carecen de alternativas para obtenerla. Asimismo, sirve como un medio para que a los estudiantes que demuestran talento académico puedan acceder a las posibilidades académicas que antes les eran inimaginables.

El fuerte compromiso de John Sexton, entonces, presidente de la NYU, fue evidente cuando creó el Consejo Presidencial de University of the People. El Consejo estaba integrado por distinguidos rectores y por otras eminencias de las universidades de Estados Unidos y del extranjero, tales como el vicerrector emérito Sir Colin Lucas, el rector de UC Berkeley, Nicholas Dirks, la rectora emérita Michèle Gendreau-Massaloux, de la Academia de París, el Premio Nobel Torsten N. Wiesel y la ex subsecretaria de educación de EE.UU., Martha Kanter, entre otros.

Además, el entonces presidente Sexton firmó un acuerdo en 2011 que permite a los mejores estudiantes de University of the People aplicar y asistir a la Universidad de Nueva York, después de haber completado un año de estudios en UoPeople. Aquellos que sean admitidos en la NYU Abu Dhabi podrán solicitar una generosa ayuda financiera. Asimismo, los egresados de las licenciaturas de University of the People podrán aplicar para realizar estudios de posgrado en la NYU. A través de este acuerdo, la Universidad de Nueva York puede llegar a más estudiantes. Así, al servir como embudo de la NYU, UoPeople es capaz de proporcionar más opciones para que sus mejores estudiantes amplíen sus horizontes.

2. Universidad de California, Berkeley

University of The People anunció recientemente la participación de la Universidad de Berkeley. Los egresados de los estudios de licenciatura y maestría podrán aplicar a los programas de licenciatura de Berkeley y se les considerará estudiantes transferidos. Este acuerdo entra en concordancia con el modelo que Berkeley ha establecido con los colegios comunitarios de California. Esta disposición sirve como reconocimiento del valor de los grados que ofrece UoPeople. Esto significa que los estudiantes más destacados de esta, en específico, con sede en California, tendrán la oportunidad de lograr sus sueños asistiendo a otra de las mejores universidades del mundo.

3. Colaboraciones de investigación

University of the People sirve como espacio de estudio para los investigadores de la Universidad de Nueva York, Stern School, que prueban una herramienta de aprendizaje complementario que se adapta a las necesidades individuales. Ahora, en su segunda fase de desarrollo, esta herramienta puede seguir a cada estudiante de la universidad y monitorear su rendimiento en clase, en las tareas y en los exámenes . Asimismo, esta herramienta identifica las áreas que precisan de supervisión o instrucción complementaria, además, brinda orientación individual –basada en el perfil de errores específicos– a los estudiantes respecto a lecturas adicionales, problemas a resolver, entre otros aspectos. La herramienta automáticamente conduce al estudiante a encontrar los recursos pertinentes que satisfacen su necesidad.  De acuerdo con el compromiso que UoPeople ha adquirido con sus estudiantes, este recurso identifica materiales educativos de acceso abierto, así como textos gratuitos.

University of the People también se asoció con el Proyecto Social de Información de la Facultad de Yale (ISP) para la investigación. Yale ISP decidió formar parte de este acuerdo, pues están convencidos de la importancia que tiene la libre circulación de información y el poder de las redes sociales –y UoPeople es un buen ejemplo de ello. Esto dio lugar a un libro que pronto será publicado.

4. Otras colaboraciones

Durante los últimos siete años, University of the People se ha asociado con Microsoft, entre otros, para ofrecer becas y acceso a programas de certificación, tutorías, prácticas y oportunidades de empleo. Asimismo, Hewlett-Packard colabora para dar apoyo general en cuanto a becas para mujeres. También se cuenta con el apoyo de la Fundación Gates, la Fundación Hoffmann, el Instituto Carnegie, la Fundación Hewlett y empresas como HP, Google, Western Union, Pfizer, Estée Lauder y muchas más.

Admisiones

Dado que en UoPeople las clases se imparten en inglés, el dominio de la lengua es uno de los prerrequisitos de admisión. También se pide presentar un diploma válido de secundaria. Por desgracia, esto significa que no todos podrán beneficiarse de los programas.

Aquellos que asisten a UoPeople conforman un cuerpo estudiantil diverso: el rango de edad va de los dieciocho hasta los setenta y dos años; 35% de los alumnos son mujeres y 65% hombres. Nuestros estudiantes desempeñan una amplia variedad de ocupaciones y provienen de todas partes del mundo: 35% de EE.UU., 24% de África, 14% de Asia Oriental, mientras el resto proviene de Europa, Oceanía y de Centro y Sudamérica. Los Estados Unidos de Norte América, Nigeria, México, Canadá, Haití, Kenia, Sudáfrica y Brasil, se hallan entre los países que cuentan con mayor representación. Algunos de estos países tienen altos índices de analfabetismo y bajos índices de educación a nivel superior.

La docencia en un aula virtual

El trabajo de docencia en UoPeople integra dos tendencias convergentes. En primer lugar, el acceso abierto al conocimiento es cada vez más común. Ha crecido exponencialmente la medida en que se ofrece información y conocimiento gratuitos en línea. Esto representa una nueva visión respecto al manejo del conocimiento como un bien de uso compartido y no un producto protegido por las leyes de propiedad intelectual con el fin de su comercialización. Algunas manifestaciones del movimiento de acceso abierto se pueden ver en la tecnología de código abierto, los recursos educativos abiertos, la organización Creative Commons y la proliferación de los MOOC (cursos masivos en línea de acceso abierto). Con el advenimiento de tanta información de acceso abierto, cualquier persona con acceso a Internet puede estudiar lo que desee, por lo general, sin costo alguno. Sin embargo, dichos cursos están desarrollados de manera fragmentada y no representan un programa curricular coherente y cohesivo. Además, por lo general, las personas necesitan mayor estructura y orientación para obtener una educación solida de reconocimiento oficial –por no decir formal. El acceso abierto es necesario, pero no es suficiente. En segundo lugar, a través de los medios de comunicación se han creado redes sociales en línea que están transformando la forma en que las personas interactúan e intercambian información. El comportamiento de las personas en las redes sociales, especialmente en las comunidades en línea, resulta en particular interesante, pues existe una genuina preocupación por dar respuestas bien estructuradas a preguntas planteadas por desconocidos en foros, wikis y otros sitios. La nueva cultura emergente de las redes sociales en línea, comunidades de estudio y otras formas de interacción en línea, se relaciona directamente con el futuro del aprendizaje y de la enseñanza.

A pesar de estos avances, un mundo educado necesita de los procesos pertinentes para transmitir el conocimiento de forma organizada; para inculcar habilidades analíticas y de comunicación y, lo más importante, certificar los logros académicos. La necesidad por institucionalizar el aprendizaje, incluyendo los diplomas, es uno de los motores que impulsa a University of the People. Aunque el funcionamiento de UoPeople es diferente al de otras instituciones académicas, el resultado y la calidad de la enseñanza son equiparables a los de las universidades acreditadas.

Los estudiantes deben completar con éxito veinte cursos para obtener un título de asociado y cuarenta cursos para recibir un título de licenciatura. Los estudiantes se dividen en grupos de veinte a treinta por clase. En el aula virtual, los alumnos estudian en ciclos semanales. Cada semana los estudiantes inician sesión en el aula y encuentran conferencias, lecturas, tareas y la pregunta de discusión de la semana. Cada periodo se conforma de nueve semanas y termina con un examen de fin de curso.

Enseñanza de compañero a compañero y pedagogía de University of the People

La pregunta de discusión semanal es el corazón de los cursos de UoPeople. Los discentes deben discutir en línea la pregunta semanal con sus compañeros de clase. Se guía a los estudiantes para que planteen problemas y presenten ideas sobre el tema, así como a dar respuesta a las aportaciones de sus compañeros. Este método ayuda a fomentar la participación activa, así como favorece el compromiso y la autodisciplina.

Si un estudiante tiene una pregunta que sus compañeros no pueden responder o quiere investigar más sobre algún tema, que no se aborda en la discusión en clase, entonces podrá acercarse al profesor del curso para recibir orientación. Los profesores están a cargo de la lectura del material, supervisar la discusión y participar en ella, en caso de ser necesario. Hacia el final de cada semana, una vez que el tema de discusión se haya agotado, los estudiantes entregan tarea, responden un cuestionario de autoevaluación y continúan con sus estudios. Al final de cada curso los estudiantes presentan un examen y reciben una calificación final con base en la nota del examen, la evaluación que sus compañeros hacen de su participación en la discusión en clase y las tareas que han entregado.

De acuerdo con la logística y los requisitos que acabamos de exponer, el aprendizaje y la evaluación entre compañeros cumple una función clave de la pedagogía de University of the People. La institución espera que sus estudiantes tomen la iniciativa, dediquen tiempo al estudio por cuenta propia y compartan sus pensamientos en línea. A su vez, la universidad tiene la obligación de proporcionar un ambiente de aprendizaje que estimule y motive a sus estudiantes. Aunque esta es responsabilidad de cualquier institución educativa, es particularmente crucial para una institución en línea, pues los alumnos pueden abandonar con facilidad sus estudios si están insatisfechos con los cursos. Esta es una realidad que nos ha hecho estructurar el modelo pedagógico para lograr un ambiente de aprendizaje interesante y motivador. Asimismo, medimos el nivel de satisfacción de los estudiantes continuamente. De acuerdo con las respuestas anónimas en las encuestas individuales de fin de curso, más del 95% de los estudiantes de University of the People recomendaría el programa a sus compañeros; además, comentan, que UoPeople es un gran lugar para estudiar.

Estructura curricular

Los programas de grado de University of the People reflejan el profundo compromiso de la institución con la estructura y el rigor de una educación tradicional de artes liberales. Los cursos individuales son los componentes básicos de cada programa de grado. Los requisitos del curso se estructuran para asegurar que el estudio abarca una amplia gama de temas y enfoques de forma equilibrada, manteniendo los tres componentes del plan curricular, que comprende una educación en las artes liberales.

A través de la educación general, los estudiantes descubren la riqueza del conocimiento humano y los métodos que se han empleado para su estudio. Los estudiantes centran su atención en el desarrollo de un pensamiento crítico, el análisis y habilidades de comunicación; asimismo, adquieren gran competencia científica de calidad, comprensión de los principios básicos del compromiso cívico, la ciudadanía y el aspecto ético del comportamiento.

Las especialidades permiten al alumno profundizar en el estudio de una sola disciplina o áreas de conocimiento transversal para complementar su educación general, con bases sólidas en el contexto histórico y la naturaleza particular de su campo de erudición. Las asignaturas optativas permiten que los estudiantes seleccionen cursos a la medida de sus intereses personales y ofrecen la oportunidad para ampliar su conocimiento, más allá de su campo de estudio. Así, los estudiantes pueden elegir cursos introductorios de otras especialidades, así como tomar cursos adicionales en otras especialidades, aparte de las asignaturas requeridas para obtener el grado.

Estructura organizativa

Organización administrativa

University of the People es una organización virtual con todas las estructuras operativas que normalmente se hallan en una entidad física. Dichas estructuras administrativas son clave para el funcionamiento de la institución. Se cuenta con un Consejo Administrativo. La Oficina del presidente es responsable de las relaciones del consejo, desarrollo, mercadotecnia, relaciones públicas, cuestiones legales y recursos humanos. La oficina del Rector se encarga de las funciones académicas: la enseñanza, la administración de las matrículas, asuntos estudiantiles e investigación institucional. La Oficina del vicepresidente de Planificación Estratégica supervisa la planificación, el financiamiento y la tecnología de la información. A través de un convenio con la Red de Recursos de Bibliotecas e Información (LIRN), UoPeople puede brindar a sus estudiantes una membresía de acceso a las bases de datos.

Al igual que cualquier otra institución, articular los límites es un proceso clave.  Esto es crucial para una institución como University of the People, que opera totalmente en línea y que cuenta con un tipo de personal (descripto más adelante).  Para minimizar los duplicados y asegurar una cobertura, las unidades dentro de la organización están diferenciadas, de acuerdo con la función que desempeñan como autoridad, responsabilidad y rendición de cuentas.  Se programan juntas regulares vía telefónica o en línea mediante el uso de las herramientas que existen para facilitar la colaboración; en caso de ser necesario, se aumenta el número de reuniones.

Gobierno escolar

La gubernatura escolar de University of the People es una responsabilidad compartida. Cada instancia se encarga de una función que corresponde a una actividad específica.

El Comité de Decanos es el responsable de añadir nuevas carreras a nivel licenciatura o nuevas especialidades a los programas de posgrado existentes; también es responsable de recomendar al presidente el momento en el que debe aceptar propuestas para añadir nuevos niveles de grado o presentar los nuevos tipos de grados al Consejo Administrativo.

Cada una de las divisiones académicas cuenta con una junta de consejo, integrada por académicos destacados y profesionistas del área.  La junta de consejo se encarga de recomendar nuevos programas. Una vez autorizado un nuevo programa que cumple con los objetivos, entonces, se debe aprobar la selección y secuencia de los cursos para fijar el número de créditos necesarios del programa, además, se aprueban los resultados del aprendizaje del curso.

Cuando la junta de consejo ha seleccionado los cursos necesarios para el programa, el equipo de especialistas en la formación y creación de estos (SME/CDS) desarrolla las asignaturas.  Los especialistas en la formación de asignaturas y el desarrollo de cursos son seleccionados por su conocimiento en el campo y su habilidad para diseñar los más apropiados para el entorno del aprendizaje en línea.

Los profesores imparten las asignaturas en pequeñas sesiones, que han sido diseñadas para crear comunidades de estudio que apoyan el aprendizaje y la evaluación de compañero a compañero, pues este es un elemento importante del modelo educativo de la institución. Los docentes de asignatura son seleccionados por su conocimiento en el área.  Asimismo, los profesores contribuyen a mejorar los cursos continuamente, dado que amplían los contenidos y marcan los errores que deben corregirse.

Modelo para la educación libre y abierta

El pequeño costo de University of the People únicamente deriva de los gastos administrativos, dado que es prioridad mantener a la institución económicamente accesible. Por ello, la matrícula no tiene costo; los estudiantes pagan una cuota de sesenta dólares por el proceso de solicitud. Por cada curso que tomen la universidad espera que los estudiantes paguen una cuota de cien dólares por examen de asignatura; por tanto, el costo de toda la licenciatura es de cuatro mil dólares. Para aquellos que no pueden costear esta cantidad se ofrecen diversas becas, pues de acuerdo con los preceptos de la universidad, ningún estudiante debe quedar sin educación por falta de recursos económicos. Usando la economía de escala, se prevé que las cuotas administrativas, cubrirán los gastos del presupuesto operativo de la universidad, cuando el número de alumnos inscriptos alcance aproximadamente 5,000. Se espera que esto ocurra durante el año académico de 2017. Para que este modelo tenga éxito es necesario que existan rigurosas medidas de contención de costos: el uso de la tecnología de código abierto, el material de acceso abierto y la participación voluntaria del personal académico y administrativo de la Universidad.

Los voluntarios

De hecho, quizá la fuente de apoyo más importante de University of the People proviene del enorme número de voluntarios (más de 5,000) que generosamente donan su tiempo y pericia a la institución. Por ejemplo, los directivos de la universidad participan de manera honorífica, incluidos el Presidente, el Rector y los decanos, quienes provienen de instituciones de prestigio como la Universidad de Nueva York y la Universidad de Columbia, entre otras. Estas personas son el pilar académico que sostiene a UoPeople. Algunos voluntarios otorgan servicios externos pro bono (por ejemplo, asesoramiento jurídico); otros ayudan a la administración o participan en el desarrollo de los cursos, en la creación de bibliotecas o dirigiendo los departamentos. Estas personas son expertos en su área, pues ellos redactan los cursos, revisan el trabajo de otros voluntarios, supervisan y mejoran los materiales sobre la marcha. Es más, dado que University of the People utiliza recursos educativos abiertos, todo el material de los clases es gratuito. De igual forma sucede con los contenidos que desarrollan tanto los expertos como los profesores, es decir, todos los recursos son gratuitos y están disponibles en línea.

El cuerpo de voluntarios proviene de todo tipo de universidades y ofrece sus servicios y pericia para ayudar a nuestros estudiantes. Ellos son los profesores que día a día realizan las actividades docentes. Los profesores sí reciben honorarios, pues de esta manera la institución muestra respeto por su trabajo y asegura el compromiso de éstos. Muchos de estos voluntarios interactúan y ayudan a los alumnos directamente. Aún estamos aprendiendo la forma más eficiente de emplear los increíbles recursos que ellos nos brindan. La universidad, en gran medida, depende de los voluntarios, pues una gran cantidad de ellos participan en todos los aspectos de sus actividades. Sin embargo, es importante destacar que la universidad no depende totalmente de ellos. En el poco tiempo que la Universidad lleva en función hemos aprendido que, si bien, los voluntarios son necesarios y ayudan a realizar las actividades del día a día, la institución debe contar con un sistema que mantenga la estabilidad de su estructura y esto se consigue con un personal de respaldo para cada categoría del voluntariado. El personal de respaldo también recibe una compensación económica.

Desafíos de implementación

La creación y puesta en operaciones de una universidad experimental en línea, que sea asequible y accesible para las personas en todo el mundo, no está exenta de problemas. Uno de los retos, como se acaba de señalar, es administrar y emplear de forma eficiente el cuerpo de voluntarios. Otro de los retos es divulgar nuestra labor y conseguir que la noticia llegue a las comunidades de estudiantes. A pesar de que la universidad ha recibido publicidad en medios de divulgación importantes como el New York Times y las conferencias TED, muchos estudiantes en potencia no son consumidores de este tipo de publicaciones. Las personas que más se beneficiarían de una educación gratuita, en efecto, son las que difícilmente se enteran de la existencia de University of the People. Como una institución independiente sin fines de lucro que tiene la intención de permanecer como una universidad que no requiere pago de matrícula, UoPeople debe operar con bajo presupuesto. En consecuencia, sin una gran cantidad de fondos para los gastos de publicidad, la Universidad depende en gran medida de la palabra de boca en boca y la cobertura de los medios de comunicación. Aunque la misión es asegurarse que ningún estudiante se quede atrás por razones económicas, la institución necesita ayuda, tanto para cerciorarse que los estudiantes reciben información sobre ella, así como para asistir a aquellos estudiantes que requieran de apoyo económico para ingresar. El desafío está en hacer que University of the People sea visible y accesible en las opciones de búsqueda educativa; al mismo tiempo, se debe contar con un fondo económico para ofrecer becas a los alumnos de escasos recursos.

El tercer reto que enfrentamos al instrumentar este modelo es ayudar a los estudiantes con el proceso de admisión. Por ejemplo, a menudo los aspirantes que desean estudiar en la universidad, que pueden llegar a obtener el máximo provecho de una educación superior exenta de matrícula, sí cumplen con el perfil de la institución pero no cuentan con la documentación necesaria para ingresar: refugiados, asilados y desplazados.

University of the People y los refugiados

En 2015, University of the People lanzó el Programa de Asistencia de Emergencia a Refugiados, que ofrece becas a 500 refugiados en todo el mundo (principalmente sirios). Con base en la experiencia previa en programas de asistencia a refugiados, UoPeople puede admitir estudiantes a sus programas de licenciatura, independientemente si estos permanecen en los países que los acogen, si se les reubica o si regresan a sus países.

Para ayudar a cumplir este reto, UoPeople ha estado trabajando con el Alto Comisionado de las Naciones Unidas para los Refugiados (ACNUR), con la meta de establecer políticas especiales que hacen que el proceso de admisión para los refugiados sea fácil y posible. Estas políticas se aplican cuando las personas no puedan proporcionar certificados y documentos oficiales. Estas políticas fueron aprobadas por la agencia de acreditación de la universidad. A pesar de estas iniciativas no ha sido grande el número de estudiantes refugiados que aplica o se inscribe a University of the People.

En consecuencia, UoPeople está tratando de superar uno de sus mayores desafíos, es decir, lograr que las personas con mayor desventaja (refugiados y asilados) tengan conocimiento de esta institución. Llegar a esta población es una iniciativa que va de acuerdo con la misión de nuestra entidad. Confiamos que a través de la colaboración con la Agencia para Refugiados de las Naciones Unidas se pueda compartir nuestro proyecto en cualquier territorio donde haya refugiados para ofrecerles acceso a una educación superior.

El cuarto desafío que enfrenta para implementar este modelo es ayudar a mejorar las condiciones de vida de algunos de los estudiantes que viven en zonas sin electricidad o acceso a banda ancha. Aunque se podría argumentar que la tecnología finalmente llevará la educación y estudios académicos a todos los rincones del mundo (por ejemplo, un millón de teléfonos inteligentes circulan en los mercados emergentes), la inestabilidad en los servicios de banda ancha limita los beneficios de la educación mediada por tecnología. Para ayudar a mitigar esta situación, hemos tratado de diseñar cursos que utilizan la tecnología que está disponible para todos los estudiantes y no la que desearíamos que tuvieran. Tales esfuerzos han ayudado a University of the People a llegar a más de 180 países en el mundo. No obstante, reconocemos que las condiciones necesarias para que la educación en línea sea accesible en todo el mundo no son las ideales, aun cuando algunas personas tienen la posibilidad de conectarse a internet en establecimientos que ofrecen wifi gratis. Pero otros estudiantes ni siquiera tienen agua corriente o electricidad en sus hogares. Estos estudiantes hacen un gran esfuerzo estudiando en los cibercafés. Se espera que a medida que aumente la población educada otros también se sumarán, por ende, las personas abogarán por un cambio y esto servirá para mejorar las condiciones de estudio.

Conclusión

Al tratar el caso de University of the People en este artículo hemos presentado una versión resumida de la visión, la historia y el modelo de enseñanza de una universidad abierta y exenta de matrícula, además, presentamos el potencial de llevar la educación a todo el mundo y los desafíos que conlleva implementar un modelo de este tipo. Este modelo va de acuerdo con una creciente tendencia dentro del ámbito de la educación superior. Según la encuesta del Consorcio Sloan de 2015, 62.4% de las escuelas profesionales del sondeo de 2012 ofrecieron programas de grado en línea, en comparación con sólo 32.5% del sondeo de 2002. Además, hoy día muchas universidades en línea, que gozan de gran reconocimiento, ofrecen grados acreditados para estudiantes. Ya en 2009 un estudio de metaanálisis publicado por el Departamento de Educación de los Estados Unidos de Norte América informó que los programas de educación en línea tienen algunas ventajas sobre los programas presenciales[i]. El estudio reveló que el desempeño de los estudiantes que realizaron todos o una parte de sus estudios en línea, en comparación fue mejor que el de los estudiantes regulares. De hecho, en esta era digital casi ninguna universidad puede permitirse el lujo de no ofrecer, al menos, algunos cursos en línea.

El sistema educativo del mundo es insuficiente para satisfacer las necesidades de millones de estudiantes potenciales. Ahora la educación en línea ofrece una oportunidad sin precedentes para rectificar esta laguna y eliminar las limitaciones físicas, implícitas en la educación presencial, como asistir al salón de clases o vivir en el campus. Los programas en línea podrán permitir el acceso a la educación para todos. El enorme potencial de la educación en línea radica en que permite llegar a un gran número de personas, a quienes en el pasado se les habría negado el derecho básico a la educación. Los estudiantes de University of the People son los primeros que pueden experimentar el cambio que ha producido este modelo de universidad en el mundo. A pesar de que la cantidad de estudiantes es poca, tanto los alumnos como sus familias pueden experimentar los beneficios que les brinda; el entorno y las comunidades se benefician al contar con una mayor población de personas educadas, en consecuencia, el mundo también se beneficia.

Referencias

Alesina, A. & Perotti, R. (1996). Income Distribution, Political Instability and Investment. European Economic Review.

Allen, I. E. & Seaman, J. (2015). Changing Course: Ten Years of Tracking Online Education in the United States, 2015. Newburyport, MA: Sloan Consortium.

Gurría, Ángel (2009). The Return to Investment in Education. París: OCDE.

Means, B., et al. (2010). Evaluation of Evidence-Based Practices in Online Learning: A Meta-analysis and Review of Online Learning Studies. Washington, DC, EE.UU: Department of Education.

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